La Estación Espacial Internacional ya no existirá

Desde el 20 de noviembre de 1998, la Estación Espacial Internacional ha estado orbitando continuamente nuestro planeta, a unos 400 kilómetros de altitud. Hasta ahora ha recorrido más de ocho mil millones de kilómetros y se han llevado a cabo cientos de experimentos científicos: según los planes, continuará funcionando hasta 2024 y luego será “desmantelado, destruido o reutilizado parcialmente” para 2028. Es natural preguntar, entonces, qué sucederá después: ¿quién recogerá los vestigios de la estación? ¿Con qué lo reemplazaremos? Aquí hay una descripción general de posibles escenarios futuros.

Cuestión de dinero

El futuro de la Estación Espacial Internacional no solo está vinculado a cuestiones científicas y tecnológicas, sino también a cuestiones monetarias. El año pasado, la NASA anunció que el presupuesto de 2019 “incluiría propuestas para finalizar el financiamiento de la Estación Espacial Internacional para 2025”, mientras dejaba la puerta abierta a un posible alquiler a agencias privadas: “Estamos en una situación en la que para lo cual hay entidades capaces de garantizar una gestión económica eficiente de la Estación Espacial Internacional “, dijo Jim Bridenstine, administrador de la agencia espacial de Estados Unidos

El mensaje, no demasiado velado, es lo suficientemente claro: no tenemos suficientes fondos para dedicar al mantenimiento de la Estación, y estamos buscando socios dispuestos a subcontratarlo. Queda por ver, ahora, quién hará el primer movimiento en este sentido.

Los planes de China


Uno de los posibles proyectos es la Gran Estación Espacial Modular China, una gran estación modular que representa la tercera y última fase del programa Tiangong. La Gran Estación Espacial Modular China probablemente será un vehículo que constará de tres módulos presurizados, dispuestos en forma de T: un elemento central y dos módulos que actuarán como laboratorios científicos y albergarán una esclusa de aire para soportar actividades extravehiculares y un brazo robótico.

NASA-bis: la puerta del espacio profundo


Pero la NASA ya tiene un reemplazo en mente para la Estación Espacial Internacional. Hace ya dos años, de hecho, la agencia estadounidense firmó un acuerdo preliminar con Roscosmos con el objetivo de unir fuerzas para construir Deep Space Gateway, una gran estación que orbita la luna. Al igual que la Estación Espacial, debería estar completamente en órbita: el lanzamiento del primer módulo, que pesa 50 toneladas, está programado para 2022; Los otros componentes principales seguirán en breve, incluido un brazo robótico, el hábitat para la tripulación y la esclusa de aire. Si todo va según lo planeado, el Gateway ya puede estar operativo a mediados de 2025.

Un globo en el espacio


Se llama B330 y es un hábitat espacial inflable (el número 330 se refiere a los metros cúbicos de volumen disponible) que están desarrollando los expertos de Bigelow Aerospace. O, más precisamente, un conjunto de hábitats: cada B330, en las intenciones de los diseñadores, puede funcionar como una estación espacial independiente. El 8 de abril de 2016, la NASA lanzó y conectó uno a la ISS, probándolo durante dos años. Una de las peculiaridades del B330 es su recubrimiento externo, de casi medio metro de espesor, que proporciona una excelente protección contra los micrometeoritos, la radiación espacial y la basura en órbita.

Hotel en órbita


Realmente no es un plan para la EEI posterior, pero sigue siendo una idea: la agencia espacial rusa anunció, en 2017, un proyecto para construir una suite de cinco estrellas que se unirá a la Estación Espacial Internacional en los últimos años de su vida. El hotel debe estar equipado con casi todas las comodidades: una cúpula para admirar la Tierra, equipos de gimnasia y wi-fi. También está disponible, como opción, la posibilidad de salir a caminar por el espacio bajo la supervisión de un miembro de la tripulación. El lanzamiento está programado para 2021. ¿Y el costo? No es exactamente barato: $ 60 millones por un mes de estadía.

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